gtv-20151021170202-s-w620-h300-q100-m1445439722Jarenlang was het onafhankelijke televisiestation Rustavi 2 in Georgië het baken voor de vrijheid van meningsuiting in het land. Maar door de alarmerende nieuwe ontwikkelingen is het land onder ongekende aanvallen komen te staan, schrijft James Wilson.

De heersende coalitie Georgian Dream, die wordt gemanipuleerd en vanuit de schaduw geleid door de voormalige miljardair Bidzina Ivanishvili, probeert Rustavi 2 te verpletteren door een tweeledige stealth-campagne. Er bestaat nu de vrees dat de regering een verandering in het redactionele beleid zal afdwingen, of zelfs de zender helemaal zal sluiten.

Het eerste onderdeel van de overheidscampagne is het elimineren van de inkomstenbron van de zender door de wetten op tv-reclame te wijzigen. Rustavi 2 is ongebruikelijk op de Georgische tv-markt, omdat het altijd een gezonde cashflow en advertentie-inkomsten heeft gehad. Andere nationale tv-stations zijn doorgaans afhankelijk van de genereuze steun van hun eigenaren om hun activiteiten te subsidiëren. Deze dramatische verandering in de wetgeving heeft ertoe geleid dat veel andere zenders onder mysterieuze omstandigheden hun politieke talkshows en public affairs-programma’s hebben teruggetrokken.

Hoewel Georgië een dynamische en bloeiende economie is, met een gezonde acceptatie van digitale communicatie, is de Georgische samenleving nog steeds sterk afhankelijk van de televisie als bron van lokaal nieuws. Rustavi 2 heeft altijd een open redactioneel beleid gevoerd, waardoor politieke talkshows konden floreren en NGO's hun mening konden uiten als een publieke arena waar de stemmen van de oppositie en critici van de Georgian Dream-partij vrijelijk over hun standpunten konden debatteren.

Het is dit redactionele beleid van het aanmoedigen van debat en het bieden van een platform voor constructieve kritiek dat de Rustavi 2-zender in conflict heeft gebracht met de regering.

De tweede stealth-aanval op Rustavi 2 wordt door de regering via de rechtbanken in Tbilisi onder druk gezet om via een valse rechtszaak de controle over een meerderheidsbelang in het bedrijf over te nemen. De eiser is een van de voormalige eigenaren Kibar Khalvashi, een zakenman die in 2-2004 aandeelhouder van Rustavi 2006 TV was. Hij heeft de rechtbank gevraagd de activa van de omroeporganisatie te bevriezen, in afwachting van de definitieve uitspraak van de rechtbank over het eigendom van de aandelen in de zender.

Ik sprak met Giorgi Targamadze, de leider van de Christen-Democratische Beweging van Georgië, over zijn zorgen. “Georgië is een democratie in ontwikkeling, en wat hier gebeurt heeft gevolgen voor de hele regio”, zei hij.

advertentie

“In de aanloop naar de parlementsverkiezingen van volgend jaar is het absoluut essentieel dat alle partijen hun kiezers via het medium televisie kunnen bereiken. Er is een groot aantal kleine politieke partijen in dit land, en als de regerende regeringscoalitie de vrijheid van meningsuiting onderdrukt, zal geen van de oppositiepartijen enige kans hebben bij de verkiezingen.”

Targamadze weet maar al te goed wat er kan gebeuren als de overheid de sluiting van een tv-station afdwingt, aangezien hij de politiek directeur was van het tv-station Imedi dat in 2007 op brute wijze werd overvallen en gesloten.

“Het is van cruciaal belang voor het handhaven van de pro-westerse lijn van Georgië dat we de vrijheid van de media hier beschermen”, vervolgde hij.

Tom Weingartner, voorzitter van de Association of International Journalists (API), zei: “De vrijheid van de media wordt voortdurend aangevallen. Het is in elke democratie van cruciaal belang dat er een scala aan verschillende stemmen is die vrij zijn om hun standpunten te uiten, zonder angst voor enige vorm van dwang en zonder politieke of staatsinterventie.”

Deze week wordt een rechterlijke uitspraak over de eigendom van Rustavi 2 verwacht. Maar in een Kafka-achtige wending heeft de voorzitter ontdekt dat er een onderzoek loopt naar zijn moeder omdat ze haar schoonzoon (de echtgenoot van de zus van de rechter, met een bijl) zou hebben aangevallen. Hoewel de rechter volhoudt dat dit onderzoek zijn beslissing in de Rustavi 2-zaak niet zal beïnvloeden, hebben geïnformeerde politieke commentatoren in Tbilisi bedenkingen geuit over de mogelijke impact van deze parallelle rechtszaak op zijn onpartijdigheid.

Het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken en de EU-missie in Tbilisi houden de ontwikkelingen nauwlettend in de gaten.

James Wilson is oprichter en directeur van de International Foundation for Better Governance