20150611BakuEuropese SpelenZaur Shiriyev

Academy Robert Bosch Fellow, programma Rusland en Eurazië

Azerbeidzjan is gastheer van de eerste Europese Spelen van 12 tot 28 juni. De spelen zullen zorgen voor internationale aandacht en een groter bewustzijn van de grote problemen van de Kaukasus, met name de energiepolitiek, het conflict in Nagorno-Karabach en de gespannen betrekkingen met Rusland. Het zijn ook de eerste in een reeks sportevenementen in Baku waarvan de regering van Azerbeidzjan hoopt dat ze het imago en de internationale invloed van het land zullen verbeteren op een kritiek geopolitiek moment, wanneer het gevangen zit tussen de concurrerende prioriteiten van Rusland en het Westen.

Sinds 2010 volgt de regering van Azerbeidzjan een strategie van grootschalige besteding van olie-inkomsten, gericht op het vergroten van het profiel van de hoofdstad en het promoten van het imago van het land als een islamitische maar seculier ontwikkelde staat. De stad is ook gastheer van een Formule 2016-race in 2017, de Islamic Solidarity Games in 2020 en is gaststad tijdens de Europese voetbalkampioenschappen in XNUMX.

Er is enig bewijs van vroeg succes - Baku's gastheer van het Eurovisie Songfestival 2012 was een belangrijk moment om het land met de westerse cultuur te verbinden, en volgens een peiling van de Caucasus Barometer is de steun in het land voor EU-lidmaatschap met 50 procent toegenomen na de wedstrijd.

Maar er is ook verzet. Door de toegenomen media-aandacht voor het land hebben maatschappelijke organisaties en mensenrechtenverdedigers die kritiek hebben op de regering hun boodschap breder kunnen verspreiden. Dit leidde tot meer internationale kritiek op de democratische geloofsbrieven van Azerbeidzjan; in reactie daarop beschuldigden Baku-functionarissen de westerse media van het voeren van een 'anti-Azerbeidzjaanse' campagne.

Ook de beloofde toename van de toeristenstroom en economische kansen voor het midden- en kleinbedrijf komt maar langzaam op gang. Hoewel er voorafgaand aan de spelen tal van luxe hotels, restaurants en boetieks zijn geopend, zijn de visumbeperkingen niet voldoende versoepeld om de nodige aantallen aan te trekken.

En hoewel een groot deel van de bevolking tot nu toe het hosten van internationale evenementen heeft gesteund, hebben de scherpe daling van de olieprijzen en de devaluatie van de Azerbeidzjaanse manat geleid tot meer publieke kritiek, vooral nadat bleek dat Baku de accommodatie- en reiskosten voor zijn rekening nam. van de atleten van de deelnemende landen.

Geopolitieke kwesties

De timing van Games komt op een gevoelig moment. Het agressieve beleid van Rusland in Oekraïne heeft problemen met de territoriale integriteit in de regio en de Europese energiezekerheid aan het licht gebracht. Europa's behoefte aan alternatieven voor de Russische gasvoorziening betekent dat de zuidelijke gascorridor - die gas van de Kaspische Zee naar Europa zou brengen via Azerbeidzjan en Rusland omzeilt - belangrijker dan ooit is voor zowel de EU als Azerbeidzjan.

advertentie

Baku had gehoopt dat de annexatie van de Krim en de internationale veroordeling van Rusland zouden leiden tot meer aandacht voor Azerbeidzjan's eigen territoriale integriteitskwestie boven Nagorno-Karabach. Maar de reeks spraakmakende evenementen heeft in plaats daarvan een ander soort aandacht getrokken: meer internationale controle op de democratische geloofsbrieven van Azerbeidzjan. Baku's groeiende onvrede met het Westen heeft geleid tot een ongezonde sfeer waarin complottheorieën in overvloed aanwezig zijn: met name dat er een anti-Azerbeidzjaanse campagne wordt gevoerd vanuit het kantoor van de Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken John Kerry. Het OVSE-kantoor in het land is nu door de regering gesloten na een uittocht van door het Westen gesteunde ngo's. Internationale berichtgeving in de media over mensenrechtenkwesties in Azerbeidzjan heeft geleid tot binnenlandse kritiek op de EU en de VS, wat heeft geleid tot de de facto boycot door president Ilham Aliyev van de EU-top van het Oostelijk Partnerschap in Riga in mei. Verdere internationale kritiek op de Azerbeidzjaanse regering kan de onvrede met het Westen nog vergroten; dit zal op zijn beurt de Russische invloed in het land en de wijdere regio versterken.

Terugslag vermijden

Dit alles toont opnieuw aan dat grote sportieve en culturele evenementen uiteindelijk geen politieke voordelen opleveren voor landen die Rusland willen verlaten en dichter bij Europa willen komen. Regeringen zouden er goed aan doen zich de spanning te herinneren tussen Europa en het in ongenade gevallen Oekraïne van Viktor Janoekovitsj in 2012, toen het mede-gastheer was van het Europees kampioenschap voetbal. Dit heeft de integratie van Oekraïne in Europa eerder beschadigd dan versterkt.

Er zijn verschillende proactieve beleidsoplossingen die het Westen zou kunnen ondernemen om Azerbeidzjan aan een soortgelijk lot te helpen ontsnappen. Het onderzoek van de Europese Commissie naar de overname door Azerbeidzjan van de Griekse gastransmissiesysteembeheerder belemmert de voortgang van de trans-Adriatische pijpleiding – een cruciaal onderdeel van de zuidelijke gascorridor. Het zou in het belang van beide partijen zijn als de EU dit in het voordeel van Azerbeidzjan zou oplossen. Los daarvan zou het Westen zijn inspanningen moeten opvoeren om het Nagorno-Karabach-conflict op te lossen, bijvoorbeeld door een ontmoeting tussen de Azerbeidzjaanse en Armeense presidenten mogelijk te maken, die op presidentieel niveau in de VS zou kunnen plaatsvinden; of door vertrouwenwekkende maatregelen te ondersteunen om het vertrouwen te herstellen door de kernkwestie van krijgsgevangenen aan te pakken.