Ondanks zijn regionale bereik, blijft de diplomatieke prioriteit van Kazachstan Rusland, China en Europa.
Associate Fellow, Rusland en Eurazië programma, Chatham HouseDe president van Kazachstan, Kassym-Jomart Tokayev, de Kazachse voorzitter Majilis Nurlan Nigmatulin en ex-president Nursultan Nazarbayev tijdens een inhuldigingsceremonie in het parlement. Foto: Pavel Aleksandrov \ TASS via Getty Images.
De Kazachse president Kassym-Jomart Tokayev, de Kazachse Majilis-voorzitter Nurlan Nigmatulin en ex-president Nursultan Nazarbayev tijdens een inauguratieceremonie in het parlement. Foto: Pavel Aleksandrov\TASS via Getty Images.

Leiders van de rijk aan rijk-Aziatische regio hebben de neiging om aan de macht te blijven totdat de sterfte anders bepaalt. Net als het Verenigd Koninkrijk en de Brexit wilden echter maar weinigen de langst regerende heerser van Centraal-Azië, de septuagenarische president van Kazachstan, Nursultan Nazarbayev, zien crashen zonder een deal.

Het plotselinge vertrek van de officiële leider van het land zonder duidelijk opvolgingsplan zou kunnen hebben geleid tot investeringschaos, intra-elite gevechten en het ontrafelen in een kwestie van maanden van een systeem dat hij gedurende decennia had gebouwd, à la Oezbekistan na de dood van langlevende autocraat Islam Karimov in 2016.

Om een ​​dergelijk 'no-deal'-scenario te voorkomen en de continuïteit van zijn beleid te waarborgen, heeft Nazarbayev in maart zorgvuldig zijn eigen ontslag en de verkiezing van een zorgvuldig gekozen opvolger, president Kassym-Jomart Tokayev, gechoreografeerd, terwijl pruimposities zijn behouden en bevoegdheden voor zichzelf.

Tokayev's veronderstelling van het presidentschap werd vergezeld door demonstranten in de straten, toenemende rijkdomongelijkheid, toenemende Sinophobia onder de Kazachstanis, een moeilijk te schoppen economische afhankelijkheid van olie-inkomsten en een gebrek aan duidelijkheid over welke leider - de oude of de nieuwe president - zou eigenlijk de baas zijn. Maar temidden van deze overvloed aan zorgen, zoals betoogd in een recent rapport van Chatham House, Kazachstan: getest door overgang, een lichtpuntje was de tastbare groei van de intra-Centraal-Aziatische samenwerking, waarbij het heersende duo van Nazarbayev-Tokayev enthousiast leek om de regionale dialoog te verbeteren.

Kazachstan heeft lang zijn identiteit gevormd als een Euraziatische staat die meer als intermediair tussen Rusland en Centraal-Azië heeft gehandeld dan als een integraal onderdeel van de Centraal-Aziatische regio. Maar sinds 2017 is Kazachstan in toenemende mate op zoek naar mogelijkheden om de tot dusverre zwakke samenwerking met zijn Centraal-Aziatische buren te stimuleren. Hoewel dit in de eerste plaats te wijten is aan de liberalisering van de grote markt van Oezbekistan, zijn er andere factoren die minder aandacht krijgen.

Een van die factoren is een merkbare ontvlechting van de beleidsrichtingen van het Kremlin, nu Kazachstan Rusland's buitenlands beleid als steeds neo-koloniaal gaat beschouwen. Het voorbeeld van de door Rusland geleide Euraziatische Economische Unie is in veel opzichten meer onaangenaam dan inspirerend, en Nur-Sultan wil niet nauw worden opgesloten in de economische baan van de Unie. En door zich enigszins te distantiëren van Moskou om de Russische invloed in zijn zaken te beperken, heeft Nur-Sultan zich meer opengesteld voor regionale initiatieven in Centraal-Azië.

Als onderdeel van het plan van het leiderschap om de afhankelijkheid van olie te compenseren, streeft Kazachstan ernaar om de transport-, telecommunicatie- en investeringshub te worden voor de Euraziatische integratie. De intense focus op connectiviteit en de ontwikkeling van logistieke slagaders en infrastructuur kan het domino-effect hebben dat het de handel in de Centraal-Aziatische regio stimuleert en de transittijden verkort, die momenteel groter zijn dan in de meeste andere delen van de wereld.

advertentie

Bovendien hebben demografische trends en educatieve verschuivingen die etnische Kazachs bevoordelen, samen met een groeiend etno-nationalistisch verhaal, het leiderschap van de staat in staat gesteld om zich nauwer te identificeren met het gemeenschappelijke Centraal-Aziatische erfgoed van Kazachstan en, bij uitbreiding, een gemeenschappelijke Centraal-Aziatische regio - hoewel de regio Kazachstan leiderschap blijft nog steeds enthousiast om aan te tonen dat het land niet zomaar een 'stan' is. De komst van president Mirziyoyev in Oezbekistan lijkt Kazachstan meer bewust te hebben gemaakt van de onderlinge verbondenheid van de twee landen in termen van geografische ligging en potentiële economische complementariteit, evenals cultuur en geschiedenis.

Niet in de laatste plaats is er een groeiende erkenning onder de Centraal-Aziatische staten zelf - inclusief tot op zekere hoogte isolationistisch Turkmenistan - dat verdieping van de regionale handel wederzijds voordelig is, vooral gezien de beperkingen in verband met de economische problemen van Rusland. De versterking van de banden van Kazachstan met Oezbekistan heeft de regionale samenwerking als geheel langzaam op gang gebracht: de handelsomzet tussen de Centraal-Aziatische staten in 2018 groeide met 35% ten opzichte van het voorgaande jaar.

Maar zowel Kazachstan als Oezbekistan willen benadrukken dat er geen sprake is van integratie of institutionalisering, niet in het minst omdat eerdere pogingen tot integratie zijn ingehaald door Rusland, waardoor Centraal-Azië geen eigen coördinerende instantie heeft.

De officiële consensus in Kazachstan is dat de economische hervormingen van Oezbekistan na jaren van isolatie 'een gezonde rivaliteit' zullen stimuleren en uiteindelijk de eigen economie van Kazachstan zullen stimuleren, voor zover de concurrentie om buitenlandse investeringen van beide landen zal vereisen dat ze harder werken om hun respectieve activiteiten te verbeteren en regelgevende omgevingen.

Op onofficieel niveau beschouwen sommige Kazachstani-analisten de opkomst van Oezbekistan echter als potentieel onrendabel, gezien de mogelijke omleiding van sommige investeringen en marktactiviteit van Kazachstan naar Oezbekistan. Bovendien heeft Oezbekistan het voordeel dat het een duidelijke verandering van leidinggevende heeft ondergaan, terwijl het onduidelijk blijft welke ontwikkelingen Kazachstan wachten op het moment dat eerste president Nazarbayev voorgoed het toneel verlaat.

Men kan zeker stellen dat Oezbekistan op de lange termijn een potentiële bedreiging vormt voor de diepgewortelde positie van Kazachstan als economische grootmacht in Centraal-Azië: de bevolking van Oezbekistan is anderhalf keer zo groot, zelfs als het nominale BBP drie keer kleiner is. Oezbekistan heeft een grotere markt en een goed ontwikkelde industriële sector en is al de regionale leider op het gebied van veiligheid. Maar het is niet alsof het belang van de wereld zich verplaatst van Kazachstan naar Oezbekistan; integendeel, Oezbekistan probeert het in te halen.

Ondanks dit relatief optimistische beeld is de gecombineerde handel van Kazachstan met de andere Centraal-Aziatische staten goed voor minder dan 5% van het totale volume aan buitenlandse handel - een cijfer dat zijn handel met Rusland, China en Europa niet kan evenaren. Als gevolg hiervan zal Kazachstan meer belang blijven hechten aan het positioneren als een wereldwijde speler dan als een regionale leider.

Dit artikel is oorspronkelijk gepubliceerd in De diplomaat.