Echtgenoten van Nederlandse gevechtspiloten die in de Baltische staten waren ingezet, zouden naar verluidt intimiderende telefoontjes hebben gekregen van bellers met een Russisch accent. Dit zou geen verrassing moeten zijn, maar de duidelijke terughoudendheid om deze incidenten bekend te maken is onverklaarbaar.
Senior Consulting Fellow, programma Rusland en Eurazië, Chatham House
Vieringen in maart ter gelegenheid van het 20-jarig bestaan ​​van Polen als NAVO-lid. Foto: Getty Images.

Celebrations in March marking Poland’s 20 years as a NATO member. Photo: Getty Images.
In het kader van het 'enhanced forward presence'-programma van de NAVO voegen kleine extra contingenten van andere NAVO-bondgenoten zich bij de troepen van het gastland in Polen en de Baltische staten om de afschrikking tegen verder Russisch militair avonturisme te versterken.

Deze contingenten zijn onvermijdelijk het doelwit geworden van kwaadaardige Russische voorlichtingsactiviteiten. Maar dat geldt ook voor hun gemeenschappen en families thuis.

In de Russische kijk op informatieoorlogvoering is er geen frontlinie en achtergebieden, en geen niet-strijders. Volgens de Russische chef van de generale staf, generaal Valeriy Gerasimov, is een belangrijk kenmerk van moderne oorlogsvoering in het informatiedomein 'gelijktijdige effecten op de gehele diepte van vijandelijk gebied'.

Recente incidenten in Nederland bevestigen dat tegenstanders informatie hebben verzameld over de families en huizen van personen die in de Baltische staten zijn ingezet met als doel zeer gepersonaliseerde desinformatie of intimidatie te verspreiden.

NAVO-studie over Russische informatieoorlogvoering gepubliceerd in 2016 concludeerde dat 'niet alleen NAVO-militairen het doelwit zullen zijn; maar hun families, hun gemeenschappen, hun samenlevingen en hun vaderland, ongeacht hoe veilig ze zich momenteel van Rusland bevinden'. Maar in dit geval, zoals in anderen, is er geen officieel commentaar van nationale of NAVO-autoriteiten over de omvang van de vijandige Russische campagne.

De telefoontjes naar de families van Nederlandse F-16-piloten zouden zijn begonnen nadat piloten zelf vanuit de Baltische staten naar huis hadden gebeld met hun eigen mobiele telefoon. Gedetailleerde richtlijnen voor het gebruik van sociale media en het vermijden van het presenteren van kwetsbaarheden door indiscrete berichten te plaatsen, zouden de norm moeten zijn voor het NAVO-personeel en voor hun naaste families.

Maar bovendien nodigt zelfs het brengen van smartphones en andere aangesloten apparaten binnen het bereik van Russische onderscheppingstools uit tot vijandige interventie. Als gevolg hiervan is het troepen uit verschillende landen verboden om hun eigen telefoons mee te nemen naar 'enhanced forward presence'-inzet. Degenen die dat wel doen, melden een reeks onaangename gevolgen die aangeven openlijke Russische inmenging in de inhoud op hun telefoons. Ondertussen kunnen meer geheime aanvallen op hun apparaten onopgemerkt blijven.

advertentie

Russische praktijk

Nogmaals, dit is volledig te verwachten: specifieke Russische systemen die zijn ontworpen voor het onderscheppen, storen of spoofen van civiele mobiele telefooncommunicatie zijn op grote schaal gebruikt in Oekraïne en Syrië, evenals over de grenzen van de Baltische staten.

En Rusland maakt gebruik van de verzamelde informatie. Pogingen om de Oekraïense fronttroepen via hun telefoons te demoraliseren bevatten gepersonaliseerde verwijzingen naar hun families en kinderen. Campagnes zijn waargenomen rechtstreeks gericht op NAVO-militairen via LinkedIn, evenals het aanvallen van militaire echtgenoten door middel van online intimidatie, intimidatie en gerichte cyberaanvallen.

De implicatie is al enige tijd duidelijk: niet alleen servicepersoneel dat wordt ingezet in landen die grenzen aan Rusland, maar ook hun banden met hun thuisland moeten als doelwit worden beschouwd.

De NAVO-strijdkrachten zouden nu moeten trainen en oefenen in de veronderstelling dat ze niet alleen het slachtoffer zullen worden van elektronische en cyberaanvallen, maar ook van individuele en gepersonaliseerde informatieaanvallen, inclusief misbruik van persoonlijke gegevens die zijn verzameld van elk aangesloten apparaat dat in een operationeel gebied wordt gebracht.

De zeer persoonlijke impact van vijandige Russische belangstelling wordt geïllustreerd door incidenten zoals ongefundeerde beschuldigingen van kinderverkrachting in door Rusland gesteunde media tegen specifiek genoemde Amerikaanse legerofficieren die Oekraïne bezoeken. Het potentiële effect van dergelijke interventies, niet alleen op militaire eenheden, maar ook op gezinnen en gemeenschappen thuis, is onmiddellijk en duidelijk.

Het effect zou het meest uitgesproken kunnen zijn bij het richten op vliegtuigbemanningen, zoals in Nederland het geval is. Ondanks alle geavanceerde capaciteiten van de gevechtsvliegtuigen van de NAVO, blijven de piloten mensen, en net als ander militair personeel, vatbaar voor menselijke kwetsbaarheden.

Het relatief kleine aantal getrainde snelle jetpiloten in de kleinere NAVO-landen moet hen tot een bijzonder waardevol doelwit maken voor inmenging door vijandige inlichtingendiensten. Dit hoeft niet eens gericht te zijn op spionage in de traditionele stijl; alles wat hen ervan weerhoudt hun werk op een kritiek moment effectief te doen, of het nu gaat om interventies tegen zichzelf of hun huizen of families, zou een hoog investeringsrendement betekenen voor de tegenstander.

Bovendien heeft Rusland de mogelijkheid geoefend om gerichte personen op massale schaal berichten te sturen, met informatie die voor hen afkomstig lijkt te zijn van een vertrouwde bron, hetzij via sms, berichten op sociale media of e-mail.

Toen dit vermogen voor het eerst duidelijk werd, was de zorg dat het potentieel om verwarring te zaaien een kritieke invaliderende factor zou kunnen zijn voor frontliniestaten in de cruciale en beslissende eerste paar uur die een conflict met Rusland zouden kunnen beslissen. De landen die het meeste risico lopen, hebben maatregelen genomen om deze kwetsbaarheid te verminderen, maar dit hangt deels af van het feit dat niet alleen strijdkrachten, maar ook een burgerbevolking moeten zijn die goed op de hoogte is van de potentiële dreiging.

No comment

Desalniettemin weigert de militaire inlichtingendienst van Nederland commentaar te geven op berichten in de media over intimidatie van families van piloten. Dit past in het patroon van stilzwijgen over Russische activiteiten van zowel het Bondgenootschap als zijn individuele lidstaten.

Het resultaat is dat informatie over gevallen van Russische intimidatie van militairen en hun families fragmentarisch en anekdotisch blijft. De situatie is vergelijkbaar met incidenten op zee en in de lucht, waar de beperkte informatie die openbaar beschikbaar is over Russische activiteiten leidt tot een vertekend – en mogelijk veel te goedaardig – beeld van waar Rusland voor oefent, en hoe. Zoals met het incident waarbij het vliegtuig van de Russische minister van Defensie Sergej Shoygu en een Spaans gevechtsvliegtuig deze week betrokken waren, stelt de terughoudendheid van de NAVO Moskou in staat haar verhaal van onschuldig slachtofferschap onbetwist voort te zetten.

Er is een groot publiek belang bij een grotere beschikbaarheid van deze informatie, om niet alleen het dienstpersoneel en de families die het meest direct risico lopen, beter te informeren, maar ook het grote publiek, zodat zij de werkelijke mate van vijandigheid beter kunnen inschatten in de dagelijkse omgang met Rusland. De NAVO en nationale regeringen kunnen een duidelijke reden hebben om te zwijgen; maar op dit moment blijft die grondgedachte onuitgesproken.